ARM中国“夺帅”罗生门:关乎中国芯片产业未来?

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· 6月12日

一场与芯片市场紧密关联的商业竞争。

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ARM中国“夺帅”罗生门:关乎中国芯片产业未来?

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图片来源@视觉中国

文 | 锋科技

进入中国对几乎所有的国际化企业都充满吸引力。中国是一座潜藏着无限可能性的宝库,市场规模、投资、人才......商业发展所需的一切要素都在这里大量供应,因此不断有国际企业试图进入中国从而分得一杯羹。

与本地企业或政府合资组建中国公司,是国际企业入华采取的常见做法,一并解决了资金、政策、文化等在中国正常开展业务所需的先决条件。但建立非独资分公司,也意味着公司权力分化,存在与母公司决策矛盾的可能性。

以合资方式进入中国的ARM正遭遇这样的矛盾,其在华实体安谋科技(中国)有限公司(简称“安谋中国”),在近日上演了一出合资企业领导者被母公司联合投资人罢免,合资企业却一再重申事件并不存在的闹剧。

ARM中国公司的罗生门

一系列事件是从ARM公司传出的任免消息开始。据21Tech和澎湃新闻报道称,ARM与厚朴投资为首的中方资本于6月4日召开了一次安谋中国董事会,罢免了吴雄昂的董事长和CEO职务,并任命潘镇元(Ken Phua)和唐效麒(Phil Tang)接替工作。

安谋中国率先对传闻发出声明,称吴雄昂仍是公司领导者,同时对独立法人身份进行强调。数小时后,ARM公司和厚朴投资进行回应,证实了董事会和会上决议,表示“美国公民吴雄昂的行为危害到了安谋中国的发展、公司股东以及利益相关者的利益。”

安谋中国和ARM公司的矛盾就此浮出水面,安谋中国6月11日上午发出的第二篇声明中,直截了当地否定了ARM公司声明稿中吴昂雄相关的描述,声称ARM公司召集的董事会不具有合法性,且唐效麒已于5月26日被解职无法再履行任何职能。

由此可见,两家公司的矛盾核心在于吴昂雄所处的董事长和CEO职务。从2004年起在ARM任职至今并成为ARM中国合资公司领导者的吴昂雄,可能与英国ARM公司以及厚朴投资等中国资本方产生了经营矛盾,并最终演变成了公示于众的商业竞争。

安谋中国成立于2018年5月,前身是ARM在华的销售与授权团队,在ARM母公司软银向中国投资、丝绸之路基金、淡马锡控股、深业集团、厚朴投资为首的资本方出售中国公司51%股份(由厚朴投资领投管理)后成立,逐渐拓展出了芯片IP设计业务和相关的授权业务。

吴昂雄对外表态时,没有将安谋中国视作纯粹的国际企业在中国的合资子公司,他更多地把目光聚焦于开拓本地化业务并运作公司独立于ARM上市。成立至今的两年中,先后发布了AI芯片“周易”、IoT芯片“星辰”、物联网安全方案“山海”,从名字可以看出皆为中国团队手笔。

安谋中国自研成绩斐然,但真正让ARM与吴昂雄矛盾激化的,恐怕是种种相左的公司产业动作。据财新报道,吴昂雄在未充分向股东报告的前提下,以ARM品牌达成了成都西部研发中心、集成电路中心、南京开源人工智能研发及应用中心等合作。

ARM公司和厚朴资本等股东曾与深圳市政府达成合作,将在当地建立安谋中国总部,却没能在吴昂雄管理下落地。同时他还被董事会发现,在未经允许的批准下在外私自建立基金,涉嫌与公司的利益冲突。如此不“听话”的中国区掌门人,自然招致了ARM公司的反感。

那么吴昂雄真的会因资本方的动作而出局吗?双方角力或许会因较复杂的股权结构而持续多日。ARM公司掌握ARM架构等芯片研发技术并向安谋中国授权但仅占有49%股份,无法对后者形成绝对控制权,需要联合其他股东作出决议,也是厚朴投资参与声称公司控制权的原因。

吴雄昂本人则在接受媒体问芯Voice采访时表示:“我本人对于 ARM 中国的职务并不恋战,但这个合资公司的股东、团队都是我一手建立的,我有责任把整个事件好好的收尾。”ARM中国权力之争,恐怕不会因为你来我往的几份公开声明而就此迎来平息,更像是庞大事件的开端

进击的ARM架构

最初成立于英国,现被日本资本软银所有的ARM公司,采取了轻量化的芯片IP设计公司结构。既没有晶圆生产和芯片封装工厂,也不会设计完整芯片向代工厂发出订单,而是设计ARM架构芯片核心并向下游企业授权相关知识产权,2019财年收入达到近19亿美元规模。

自上世纪90年代,ARM架构芯片就开始在PDA、GBA、GPS等移动设备中应用,并且因低功耗和高效能成为这类设备主要采用的芯片架构。智能手机等智能设备的兴盛,更是带领ARM架构芯片逐步崛起达到当今的巅峰状态。

苹果A系列芯片、高通骁龙移动平台、华为海思芯片......智能手机市场上随着手机广泛出货的这些手机SoC平台,无一不是基于ARM架构开发。智能手机开启了移动互联网时代的浪潮,让世界上更多人群享受到互联网红利,更展示了ARM架构芯片相较竞品的优势。

在包括中国在内的世界各地扩大影响力之后,ARM意识到业务线能够延伸至移动设备之外更广的领域。于是先后推出了应用于服务器、网络设备、车载设备、人工智能计算、物联网等方向的ARM架构IP设计,试图向原本被英特尔和IBM等公司占有的市场发起进攻。

ARM希望成为商用领域能够匹敌x86阵营的芯片IP巨头,同时也希望在消费级应用市场中有更多作为。过去几年内的多款PC产品展现了一个方向,ARM架构正在抢夺大众传统观念中,计算机产品应该由x86架构芯片所主宰的市场。

微软联合高通带来了Windows on ARM,尝试提升续航缩减散热结构。谷歌则是打造了基于网页进行交互的ChromeBook,给教育机构提供了低成本高效能普及信息化教育的能力,千万美国学生得以轻松利用互联网和信息技术。

据彭博社报道称,苹果即将在6月下旬的全球开发者大会WWDC上公开信息,宣告MacBook等个人电脑产品成为继iPhone、iPad、Apple Watch之后,又一个采用自研ARM架构芯片的产品线。基于ARM架构的苹果A系列芯片,给iPhone等产品提供了持续领先智能手机行业的基础。

ARM需要拿稳中国市场

过去的十多年间,中国涌现了大批致力于芯片设计研发的企业,但囿于x86架构授权限制以及开发难度,选择现有架构进行开发更为现实。这对于ARM而言无疑是好机会,为了提升合作效率与更多中国企业合作,将原本的中国销售团队升级成具备研发实力的合资公司被提上日程。

安谋中国成立后,在中国发展出比国际更灵活更丰富的业务线,一度是吴昂雄和ARM公司以及资方的共识,曾打出了“做本土的芯片IP公司”的鲜明旗帜。2019年华为事件后ARM公司在与媒体的沟通中,也同样承认了安谋中国所具有的独立性

方向有了,但具体怎么做似乎成了吴昂雄和ARM公司之间矛盾的导火索。从ARM近几年的动作来看,还延续着与芯片公司合作向其提供架构授权的传统方式,而安谋中国表现得更像是一家中国本土的科技公司,与政府共同投资、多地建设基地等动作,都让人颇感熟悉。

吴昂雄带领下安谋中国采取的行动无不道理,中国芯片产业的发展中存在多个空白尚需填补,正是需要上游公司以快节奏提供解决方案的时刻。安谋中国也如自述,在IoT领域迅速提供解决方案并实用:全志科技在今年3月发布的R329语音芯片,就采用了“周易”计算核心。

伺机而待的RISC-V已经容不得ARM像一家传统科技企业缓慢行动,开源和同样高效率的架构特性,让RISC-V成为多家中国芯片企业选择的技术方案。阿里平头哥的玄铁910、西部数据的SweRV核心、紫光展锐的春藤5882,都在展现上下游开放的效率优势,也给ARM带来压力

近几年兴起的中国政企需求,也为ARM打开了一片极具想象力的市场。需要具备高可控度的芯片来替代原有的办公设备以及背后的服务设施,目前已有多家中国芯片企业参与,UOS和优麒麟等支持ARM架构的操作系统也在路上,自然是ARM的绝佳机会。

同样提供了想象空间的,还有多地正在建设的智慧城市。正如ARM公司在持续投入研发过程中所认定的那样,性能堪用但采购成本、功耗发热都更低更合适的ARM架构芯片,逐渐成为了遍布城市、建筑的各种智能设备的中枢

安谋中国官网挂着一幅硕大的计数表,显示当前采用ARM架构相关技术的中国国产芯片数量,这一数字已经在当下来到了184亿,占ARM芯片年出货量的近10%。显然,中国是ARM绝对不能放弃的重要市场,而能否对中国分公司拥有控制权也极为重要。

吴昂雄能否继续掌舵,将关系到安谋中国乃至ARM在华的未来走向。这可能只是属于一家公司的小小蝴蝶振翼,但也可能是上升到整个产业乃至更大范围的巨大风暴来临的前奏。

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